Erik Verdonck
Brussels Beer Challenge: Een wereld van smaken en stijlen!
Overzicht BBC 2012 - 2019
Of de woelige tijden waarin we momenteel verkeren voor een trendbreuk of net voor een bevestiging zorgen zullen we later deze herfst te weten komen bij de bekendmaking van de resultaten van de 9de editie van de Brussels Beer Challenge, dat zal plaatsvinden van 30 oktober t.e.m. 1 november in Hasselt’ … De voorgaande edities hebben ons in ieder geval toch één en ander bijgebracht.

De internationale craft beer beweging zorgde voor een explosie van creativiteit. Buitenlandse invloeden kleuren smaken en stijlen terwijl onze klassiekers dapper standhouden. De Brussels Beer Challenge reflecteert deze evolutie. Deze internationale bierwedstrijd zag in 2012 het licht en behoort vandaag tot de wereldtop. Bij de start waren er 498 ingezonden bieren. In 2019 stond de teller op 1 650 bieren uit 40 landen. De Belgische brouwers zijn er goed vertegenwoordigd, maar hoe ‘verdedigen’ zij zich?

De Belgen scoren elfmaal goud in de traditionele Belgische bierstijlen naast pils en enkele internationale stijlen op de Brussels Beer Challenge 2015. Stilstaan is achteruitgaan. Succesvolle brouwerijen, groot en klein, investeren voortdurend in kwaliteit. Met ‘state of the art’ technologie en menselijke expertise maak je het verschil. Wat je overigens niet hoeft te beletten om op zeer traditionele en artisanale wijze te brouwen. Mooi om zien dat die zorg voor kwaliteit zich vertaalt in het glas en ook wordt opgemerkt door een onafhankelijk internationaal panel van experten. Tenslotte speelt ook de factor tijd voor de meeste speciaalbieren. Veel bieren zijn de vrucht van expertise die in de loop der jaren is opgebouwd, over de generaties heen. Zo’n bier moet groeien, het staat niet op punt van de ene op de andere dag. Vaak is het bier in het glas de vrucht van weken, maanden tot zelfs jaren werk.

Op de editie 2016 blijven de Belgen trouw aan hun geliefde tripel met 61 inzendingen en alle medailles in die bierstijl. De jongste jaren is de internationale ‘craft scene’ uit de voegen gebarsten. Intussen houden de Belgen met 199 brouwerijen stand in de klassieke Belgische bierstijlen: trappist, abdijbier, tripel, sterk blond, saison, Vlaams roodbruin en oudbruin, geuze… Je vindt ze nog minder in de moderne, meer experimentele en buitenlandse bierstijlen.

Een jaar later bevestigt België zijn reputatie als één van de belangrijkste bierlanden ter wereld. We blijven heer en meester in de klassieke Belgische stijlen Trappist & Abbey Style ales, Tripels, Sterk Blond, Saison, Vlaams Oud Bruin en Roodbruin, Gueuze. Zowel grote als kleine familiale brouwerijen vallen in de prijzen. De klassieke Belgische tripel blijft immens populair met 58 inzendingen. De Belgen scoren daarnaast ook in innovaties.

Spéciale Belge

Mooi om zien dat vaak minder bekende spelers en nieuwkomers erin slagen om uit te munten in de traditionele Belgische bierstijlen. Op de Brussels Beer Challenge 2018 oogsten Belgische brouwers dertienmaal goud met klassiekers in Pale & Amber Ale (Spéciale Belge), traditionele lambiek- en fruitbier en Vlaams Roodbruin naast saison, dubbel (sterk donker) en tripel (sterk blond). We innoveren met succes vanuit onze traditie, vandaar bijvoorbeeld goud voor een hoppig witbier in de categorie White IPA. Onder de 20 zilveren medailles treffen we een opvallend aantal nieuwkomers naast klassiekers en een mix van traditionele Belgische bierstijlen. Zilveren medailles in Flavoured Beer waarbij de brouwer honing of kruiden toevoegt of het bier verrijkt met rookaroma’s of laat infuseren in gebruikte whiskyvaten, wijzen op creativiteit en op bieren die mooi in balans zijn. We tellen 15 bronzen medailles. Ook hier weer een mix van stijlen, met mooie scores voor ‘usual suspects’ waaronder abdijbieren. Nieuwe trends in de markt tekenen zich af met hoge scores in Alcoholvrij en Laagalcoholisch en DubbelWit/Imperial White. We besluiten met 16 Certificates Of Excellence. Hier scoren de Belgen opvallend goed in Pale & Amber Ale, in eigen land bekend als ‘Spéciale Belge’. Maar we staan ook ons mannetje in van oorsprong buitenlandse bierstijlen zoals Stout/Porter.

Schoenmaker, blijf bij je leest

Er zullen altijd nieuwe bierstijlen opduiken en oude bierstijlen een tweede jeugd beleven. Sommige bierstijlen worden nauwelijks gebrouwen, maar zijn historisch heel relevant, andere stijlen zijn dan weer übertrendy en populair. Wat betekenen de Belgische bieren in dergelijk scenario? Luc De Raedemaeker, organisator van de Brussels Beer Challenge: “We staan nog steeds aan de top en 9 op 10 Belgische bieren kun je beschouwen als ‘craft’. We hebben onze iconen en Belgian Style blijft enorm populair. Er ontwikkelt zich intussen een apart ‘craft beer’ circuit in de steden. Maar wij maken geen onderscheid. Een uitstekend bier is een uitstekend bier, punt uit. De meeste bierliefhebbers liggen echt niet wakker van craft, ze willen alleen goed bier. Ik zou de brouwers dan ook aanbevelen om vooral te doen waar ze goed in zijn en bij hun leest te blijven.” Laat het bier spreken, luidt het devies van de biersommelier. Kwaliteit drijft altijd boven. “Hou vast aan de traditie en ga voluit voor kwaliteit”. We leven in haastige tijden en alles moet snel-snel. Bovendien is de beergeek altijd op zoek naar iets nieuws, exclusiefs en extreems. Moeten we mee op die trein springen? “Vergis je niet, beergeeks vormen een kleine groep die veel lawaai maakt op sociale media,” reageert Luc De Raedemaeker. “Maar zij zijn niet de beergeeks die jouw bieren zullen blijven drinken. Ze willen altijd iets nieuws om mee uit te pakken op Untapped. Niets mis mee maar uiteindelijk beslist de bierliefhebber. Sommige bieren zijn gemaakt om snel je dorst te lessen, voor andere bieren ga je even zitten en neem je de tijd. Er is een bier voor elk moment van de dag of zelfs van je leven. Iedereen vindt zijn gading, drinkt wat hij lust en waar hij op dat moment zin in heeft. Dat dat kan is net zo mooi.”

www.brusselsbeerchallenge.com

Foto’s © Bart Van der Perre