Joost Houtman
Geluksbier
VTM-journalist Patrick Van Gompel over de ontstaansgeschiedenis van zijn tweede bier, de 888 of Triple Eight. Of zeg gerust Tripel 8. Tripel Acht.
DSCN6748
Bier Grand Cru trok met VTM-journalist Patrick Van Gompel op café om zijn nieuwe bier te proeven, de 888. Het werd een bijzonder aangenaam gesprek over de liefde voor bier, het belang van een goede naam en de kracht van een mooie lay-out.

Leve China

Plaats van afspraak is café Breughel in Mortsel. Uitbater Dave is een groot bierliefhebber. Zijn bierkaart is dan ook bijzonder uitgebreid. Uiterst geïnteresseerd drentelt hij rond ons tafeltje. Ook hij wil het nieuwe bier van VTM-journalist Patrick Van Gompel, de 888 proeven. We zijn het er al snel over eens. Dit is een bijzonder vlot drinkbare Belgische tripel. De smaak? Fruitig – banaan! Licht kruidig! Koreander! Frisse citrus! En dat allemaal met een lichtjes bittere nasmaak. En, helemaal niet ‘zwaar’, ondanks de 8,8%… en ja, dat hebben we de dag erop geweten.

De 888 of de Triple Eight is niet Patricks eerste bier. Nee, dat was de François Grand Cru, genoemd naar Patricks compagnon de route, maître sommelier François Huysmans. Samen met Britt Fieremans en de Antwerpse scheepvaartmaatschappij Conti7 vormen zij de Belgian Beer Experts. Ik ben – als cijferfetisjist – geïntrigeerd door de naam van dit nieuwe gerstenat. “Je moet de naam volledig kaderen in de Aziatische cultuur. 8 staat daar symbool voor geluk. Het is ook echt – expliciet – onze ambitie om dit nieuwe bier aan de man te brengen op de Aziatische markt. Zonder de thuismarkt uit het oog te verliezen, natuurlijk. Onze partner scheepvaartmaatschappij Conti7 zal instaan voor het uitvoeren van het bier naar Azië.’

 Geef acht!

Puur vormelijk is de 888 – gebrouwen door Brouwerij Anders! in het Limburgse Halen – een pareltje. Een zwart longneck-flesje. Een groot ‘ge-brand’ Frans wijnglas. Een heerlijk vol geel bier. “In de Chinese cultuur brengen bepaalde getallen geluk of ongeluk afhankelijk van de positieve of negatieve betekenis van het Chinese woord dat ongeveer hetzelfde klinkt. 8 wordt in het Chinees “ba” uitgesproken en klinkt vergelijkbaar als het woord voor voorspoed en rijkdom “fa”.”, legt Patrick enthousiast uit.

Driewerf ‘geluk’ is nog altijd beter dan enkelvoudig geluk, vandaar de 8 in drievoud. De 8 lijkt bovendien op het oneindigheidssymbool en wat beter dan oneindig geluk? Het belang van het cijfer 8 voor Chinezen laat zich bijvoorbeeld afleiden uit het startmoment van  de Olympische Spelen in Beijing. Dat was inderdaad in 2008 en dat moment viel op – hou je vast – op 8 augustus om 8 minuten en 8 seconden over 8, oftewel 8:08:08 op 08-08-08… “Daarom ook dat we het bier op 18 april 2018 om acht na twee lanceerden. Als lichte knipoog. Daar zitten ook drie 8’en in. Chinese bedrijven zorgen ervoor dat hun klantenservice een nummer heeft met veel 8’en en nummerplaten met veel 8’en zijn zeer gegeerd. De prijs per vierkante meter op een achtste verdieping ligt dan ook een pak hoger dan voor andere verdiepingen. Het logo van de 888 is ontworpen door Karel Sas, Hij was decennia lang Art Director bij Janssen Pharmaceutica..Hij is ook verantwoordelijk voor het mooie François-logo.”

Geel geluk

“We schuwen de symboliek inderdaad niet.”, lacht Patrick. “Dat de doos waarin het bier is verpakt een gele kleur heeft, speelt nog meer in het voordeel om de Chinese markt te veroveren. Geel is een gelukskleur. Het is voor Chinezen de mooiste en meest prestigieuze kleur. In het oude Chinese keizerrijk hadden de belangrijkste gebouwen ook een gele kleur. Maar goed, er is natuurlijk ook wel wat toeval met de naamgeving gemoeid.  Ik wilde een bier met een cijfer, een 10. Mijn vriend François stelde een 8 voor. Toen hij was gaan golfen met een Chinese vriend zei die: Amai, jij hebt veel geluk, twee 8-en in je nummerplaat. Goed, twee 8-en dan maar. Toen ik met Karel op een terras op de Grote Markt in Turnhout nog zat te fantaseren over twee 8-en vroegen we ons af: en drie 8-en? Een TripelEight??? Toen ik dat ’s anderendaags doorbelde naar mijn vriend François, zei die: “Daar wilde ik gisteravond nog voor bellen: we pakken  Tripel888”. De naam is dus tegelijkertijd in Kontich én in Turnhout geboren. Ongelofelijk, toch? Serendipiteit? Of hoe noem je zoiets?”

Een vraag borrelt bij het proeven bij mij op. Is deze 888 een betere versie van de François? Is de 888 het resultaat van het leerproces dat met de François is ingezet? “We hebben van de François zo’n 100 hectoliter gemaakt. Het eerste brouwsel startte op 15 januari 2017, de dag dat ik er 60 werd. Dat zal ik dus niet licht vergeten. Wat we in een kleine twee jaar hebben geleerd is dat alles zelf doen,  bottelen en dozen vullen, bijzonder charmant is, maar wel heel tijdrovend. Ook werken met vier gisten en vier soorten hop bleek bijzonder ingewikkeld. We wilden daarom een nieuw bier ontwikkelen op een professionelere manier. Het artisanale karakter van François is er enerzijds de charme van, maar anderzijds ook wat het spreekwoordelijke gevaar”, lacht Patrick. “En de speciale Italiaanse proseccoflesjes én de heel specifieke stoppen én het vier maal draaien net zoals bij champagne… tja, je kan gerust zeggen dat we het ons niet echt makkelijk hebben gemaakt.”

Een nieuwe lente, een nieuw bier. Maar waarom weer een tripel? Waarom geen donker bier? “Eerlijk, ik ben zelf niet zo’n grote liefhebber van donkere bieren. Komt daarbij dat je in de zeer competitieve bierwereld nu ook weer geen pils moet lanceren en dan eindig je al snel met een nieuwe tripel. Misschien omdat ik een echte tripelliefhebber ben? Wie weet wat er ooit nog komt. ”

De ondoorgrondbaarheid van het zwarte flesje

We praten vrolijk verder terwijl de tweede 888 wordt ingeschonken. Dit bier past perfect bij – hoe kan het ook anders? – Oosterse gerechten. Daar zijn we het al snel over eens. Breughelbaas Dave ziet ook gevogelte en ja, zelfs een kaasschotel zitten als foodpairing. Zelf staar ik nog wat naar het flesje met het mooie logo. Ik ben een fan. Dat geef ik grif toe. “Het enige nadeel aan dat zwarte flesje is dat je niet weet of er nu wel of niet nog bier in zit.”, gniffelt Patrick. “Gewoon helemaal uitgieten, toch?”, merk ik op. Patrick spreekt me tegen: “Het glas is er eentje van 46cl; het longneck flesje is er een van 33. Je zou dat dus kunnen doen, maar ik raad toch aan om eerst twee derde uit te schenken; eerst proeven en dan pas het laatste stuk inschenken. Verstandige bierdrinkers weten dat je moet genieten van de nagisting op fles!” Ik neem er nog even de François bij en geef aan dat ik het lettertype echt bijzonder mooi vind. “Ook dat logo heeft Karel ontworpen. Een beetje post-Expo 58… Ik ben zelf ook hard in vormgeving geïnteresseerd. Met een broer-uitgever en een andere broer die jarenlang drukker is geweest en nog een andere broer die drukwerk heeft verkocht,  zal dat wel wat in de genen zitten, vermoed ik. Maar ik ben blij dat je het ook weet te appreciëren. “ Dat geef ik dan ook met veel plezier toe. Van de 888 ben ik zowel lay-outmatig als smaakmatig fan. Niet te zoet – gelukkig – maar wel heerlijk rond van smaak. “Ik denk zelfs dat mijn vrouw die bier graag zou lusten.  En geloof me, die laat zich niet makkelijk door bier verleiden.”, vertel ik Patrick. “Dat doet me deugd, want we hebben in het bedenken van de smaak ook bewust gemikt op wat toegankelijkheid voor vrouwen. Die zachte ronde toets lijkt ons echt de meerwaarde van deze tripel te zijn”.